Dossier de ciencia y tecnología


dodo

– Científicos descubren nueva especie de búho

– Aprueban el uso de retinas artificiales en Estados Unidos

– Chile a la espera de la evaluación ambiental para tener la planta solar más grande de Latinoamérica

– Extinción de especies: ¿es el fin del mundo?

– Planean clonar especies amenazadas en Brasil

– Salvar a las especies en peligro por menos de lo que gastamos en refrescos

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Científicos descubren nueva especie de búho

Bautizada como “Rinjani Scops” en honor a un volcán, se cree que el ave es el primer búho endémico de Indonesia.

Latercera 14/02/2013
La nueva especie "Rinjani Scops".La nueva especie “Rinjani Scops”.

Un equipo de científicos han identificado a una nueva especie de búho que creen es única en Indonesia.

Bautizado como “Rinjani Scops” (Otus jolandae) en honor a un volcán del lugar, el ave fue vista por primera vez en el 2003 en la Isla de Lombok mientras los investigadores estaban buscando otra ave nocturna.

Antes de descubrir que era una nueva especie, se creía que el búho estaba relacionado con el Otus magicus, una ave que se puede encontrar en Asia.

“Hasta ahora los ornitólogos se habían estado felicitando, pues creían que la taxonomía de las aves ya estaba casi completa” señaló el investigador George Sangstar, del Museo Sueco de Historia Natural. “Nuestro estudio demuestra que incluso luego de 250 años de investigación taxonómica, todavía podemos encontrar nuevas especies, incluso pájaros“.

Sangster descubrió al ave días antes de que otro investigador, Ben King, realizara el mismo descubrimiento de manera independiente cuando ambos se encontraban recolectando sonidos de los caprimúlgidos, aves nocturnas de cola larga y puntiaguda.

“Encontré al nuevo búho el 3 de septiembre del 2003 y Ben King lo encontró de manera independiente en un lugar distinto el 7 de septiembre” señaló Sangstar aBBC. “Me encontraba en Lombok recolectando grabaciones de sonidos de una especie de caprimúlgidos. En la primera noche que llegué a Lombok escuchamos la vocalización de una ave que no me resultaba familiar”.

Esto llevó a los expertos a investigar en el registro de taxonomía de los búhos para buscar un sonido similar, sin embargo no encontraron nada parecido, por lo que concluyeron que se trataba de una nueva especie.

Según Sangster, los ornitólogos han pasado por alto el trabajo en terreno en Lombok, pues se piensa que no existen especies endémicas de aves allí. De acuerdo al científico, se deben realizar más estudios para comprobar efectivamente que el ave solo se encuentra en Indonesia.

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Aprueban el uso de retinas artificiales en Estados Unidos

Por el momento, la tecnología sólo beneficiará a personas que hayan perdido la visión a causa de la retinitis pigmentosa.

Latercera 16/02/2013 

El gobierno de Estados Unidos aprobó el jueves una tecnología de retina artificial que constituye el primer ojo biónico para pacientes de este país, desarrollado en parte con apoyo de la Fundación Nacional de Ciencias.

Según un comunicado de la FDA, el dispositivo, con el nombre comercial de Argus II Retinal Proshtesis System, transmite por vía inalámbrica las imágenes de una cámara montada en anteojos a un conjunto de microelectrodos implantados en la retina dañada del paciente.

Ese conjunto, a su vez, envía señales eléctricas por medio del nervio óptico y el cerebro interpreta la imagen.

El Argus II es un microprocesador que contiene mil electrodos y fue desarrollado por Wentai Liu, profesor de bioingenieria en la Escuela de Ingeniería y Ciencias Aplicadas de la Universidad de California, en Los Ángeles.

La aprobación por parte de la FDA beneficiará sólo a los individuos que hayan perdido la visión como resultado de la retinitis pigmentosa (RP) profunda, una enfermedad que afecta a una de cada 4.000 personas en Estados Unidos.

El aparato recibió en 2011 la aprobación de las autoridades sanitarias de Europa y ya se ha implantado en más de 50 pacientes fuera de Estados Unidos. 

La retinitis pigmentosa daña las células sensibles a la luz que recubren la retina y, gradualmente, disminuye la capacidad de la persona para distinguir la luz de la oscuridad.

El implante permite que algunos individuos con RP, que son completamente ciegos, localicen objetos, detecten movimientos, mejoren la orientación y la movilidad, y disciernan formas, incluidas letras grandes. 

Aunque hay tratamientos que demoran el progreso de las enfermedades que degeneran la retina, no ha habido hasta ahora ningún tratamiento capaz de reemplazar la función de los fotorreceptores perdidos en el ojo.

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Chile a la espera de la evaluación ambiental para tener la planta solar más grande de Latinoamérica

Energía solar04FEBRERO2013

El Grupo CAP, en conjunto con la empresa estadounidense Sun Edison, filial de MEMC Electronic Materials intentarán construir la granja fotovoltaica de mayor envergadura a nivel nacional, que estaría situada en nuestro soleado Desierto de Atacama.

Se trata de un proyecto que ingresó en noviembre a la evaluación ambiental. Si todo va bien, la planta se convertirá en la central de energía solar más grande de Latinoamérica y en una de las más grandes del mundo.

Se espera que la primera etapa de la granja solar esté lista a fines de este año. En su primer año de funcionamiento se estima que generará 270 GWh de energía, evitando así la emisión de 135 mil toneladas de dióxido de carbono. Cuando su construcción esté completa permitirá la inyección de 100 MW al Sistema Interconectado Central SIC.

La planta será financiada en su totalidad por Sun Edison, pero fue el Grupo CAP el que viabilizó la construcción de la planta a través de un contrato de compra de energía.

Emol escribe sobre la tecnología que de SunEdison que se utilizará en la planta: “Se instalarán más de 300.000 módulos Silvantis™ de silicio monocristalino, un material que no es tóxico ni contaminante y que es reciclable al final de su vida útil. Además, se implementarán seguidores solares diseñados por SunEdison, para cuya fabricación se proyecta utilizar acero CAP”.

Un gran avance para las energías limpias tanto en nuestro país y como en el mundo. Esperemos que el proyecto pase la evaluación ambiental y pueda concretarse a la brevedad.

Fuentes: Emol y Grupo Cap.

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Extinción de especies: ¿es el fin del mundo?

Jessica Bigio Oosterman, BBC Mundo

 Jueves, 14 de febrero de 2013
dodo

La extinción de especies suele verse como algo negativo que va en detrimento de la riqueza y biodiversidad de nuestro planeta.

En un intento por mostrar el lado menos evidente de este fenómeno, el Museo de Historia Natural de Londres, en Reino Unido, inauguró el viernes pasado una exposición titulada “Extinción: ¿no es el fin del mundo?”.

“Todos piensan en los dinosaurios y en los dodos al hablar de extinción. Tendemos a ignorar que se trata de una parte natural de la vida en la Tierra”, le explica a BBC Mundo Alex Fairhead, comisario de la exposición.

“Muchas veces, cuando un ser muere, puede generar vida. El ejemplo más claro es la extinción de los dinosaurios hace 65 millones de años. Si no hubiese ocurrido, probablemente no contaríamos con la biodiversidad que existe en la actualidad”.

Los científicos calculan que en nuestro planeta viven entre dos y diez millones de especies, pero sólo conocemos con certeza a alrededor de 1,9 millones.

Por cada millón de especies en la Tierra se estima que hay una que desaparece cada año debido a lo que se conoce como extinción de fondo, que ocurre cuando las especies no se logran adaptar a los cambios que se dan en su hábitat.

Según la exposición, más del 90% de las especies extintas desaparecieron por estas causas. El resto, tuvieron un final más alífero: murieron en los períodos de extinción masiva.

“Lo interesante es saber que, por encima de todos estos cambios, existen especies que han logrado sobrevivir a la extinción, muchas de ellas sin presentar grandes cambios evolucionarios”, cuenta Alex Fairhead.

Los supervivientes

Cangrejo herraduraEl cangrejo herradura ha logrado sobrevivir a la extinción durante alrededor de 450 millones de años, conservando su forma.

La exposición recopiló algunos ejemplos de especies que han logrado sobrevivir contra viento y marea, con la intención de generar interrogantes a tener en cuenta en el futuro.

¿Qué podemos aprender de los “afortunados”? ¿De qué manera sobreviven?

Y, teniendo en cuenta a los ganadores y perdedores en el pasado, ¿se puede deducir cuales serán los del futuro?. Son preguntas que el Museo de Historia Natural de Londres pretende generar en sus asistentes.

El cangrejo herradura, un quelicerado de la clase Merostomata, es uno de los supervivientes.

La exposición compara a un ejemplar actual con fósiles ancianos de la especie, que datan de hace aproximadamente 450 millones de años. Su semejanza es sorprendente.

“Creemos que su sangre a base de cobre, capaz de sanar con rapidez sus heridas, ha sido fundamental para su supervivencia. Es interesante observar cómo no ha necesitado evolucionar para seguir viviendo”, dice Alex Fairhead.

Otro ejemplo es la tortuga laúd. Perteneciente a la familiaDermochelyidae, lleva en la Tierra más de 110 millones de años, sin haber sufrido mayores cambios.

La fortaleza de su caparazón y su capacidad para pasar hasta 12 meses sin comer, son algunas de las explicaciones que, según sugiere la exposición, sirvieron para su supervivencia.

Especies que regresaron de la muerte

“Este tipo de ejemplos (de especies que creíamos extinguidas y no lo estaban), sumados a las limitaciones humanas para rastrear e identificar a todas las especies del planeta, sugieren que pueden haber otras especies que creemos que están extintas y no lo están, así como una gran cantidad de especies por descubrir”

Alex Fairhead, Museo de Historia Natural de Londres

La exposición también explica el caso de algunas especies que el Hombre dio por muertas durante largos períodos de tiempo, para después descubrir que aún seguían en la Tierra.

Uno de los ejemplos expuestos en el museo es el celacanto, un pez de aletas lobuladas y gran tamaño que se creía había desaparecido hace 65 millones de años.

Como por arte de magia, en 1938, Marjorie Courtenay descubrió uno en Suráfrica. En 1998, se localizó una especie relacionada en Célebes (Indonesia).

Otro ejemplo es el búho Athene blewitti, que había sido visto por última vez en 1884, para después redescubrirse 113 años después, en 1997.

“Este tipo de ejemplos, sumados a las limitaciones humanas para rastrear e identificar a todas las especies del planeta, sugieren que pueden haber otras especies que creemos que están extintas y no lo están, así como una gran cantidad de especies por descubrir”, señaló Alex Fairhead.

Casos exitosos de conservación

Órice de ArabiaEl órice de Arabia es un ejemplo exitoso de conservación por parte del hombre.

Es evidente que el comportamiento del hombre ha tenido una gran influencia en la extinción de especies.

Casos como el de la desaparición de la paloma migratoria, que desapareció en 1914 debido a la caza masiva, están expuestos en el museo.

“En 1978, el hombre mataba a alrededor de 50.000 palomas de esta especie al día y su carne se vendía a un precio muy económico”, explica el museo.

Otro ejemplo de efecto perjudicial –presente en el museo– es cuando el hombre se lleva consigo especies invasivas (como perros, ardillas y gatos) a islas o zonas en donde existen animales que nunca han convivido con los nuevos inquilinos, resultando en su desaparición.

Sin subestimar este impacto -en algunos casos catastróficos- la exposición celebra los ejemplos en que la intervención humana ha logrado salvar a especies.

Es el caso del órice de Arabia, una especie de mamífero artiodáctilo típicamente desértico. Según la exposición, en 1972 únicamente existía en los zoológicos.

Pero gracias a diversos programas de reproducción en cautiverio, en 1982 fueron reinsertados a su hábitat natural. Hoy en día existen alrededor de 1.000 en libertad, y 6.000 en zoológicos.

Otro caso interesante es el del pez Cyprinodon alvarezi, de la familia de los ciprinodóntidos. De tamaño diminuto, se creía que ya no estaba presente en hábitats naturales, hasta que hace unos años, lograron identificar y salvar a una población en México.

El museo cuenta con algunos ejemplares vivos de este pez: “Creemos que tener un elemento vivo en una exposición de un tema que generalmente se relaciona con la muerte, ayuda a ilustrar lo que intentamos expresar”, apunta Fairhead.

Impacto humano

Tigre¿Debemos priorizar a especies como el tigre o a aquellas que contribuyen a nuestra supervivencia?

Ante lo expuesto anteriormente, el museo genera interrogantes sin una única respuesta, con el fin de echar a volar la mente de los espectadores.

En tiempos recientes han desaparecido un gran número de especies. Desde 1500, los registros indican que han desaparecido 801, pero debido a que es posible que desconozcamos la existencia de muchas, podrían ser muchas más.

Aunque los números no corresponden a una extinción masiva, algunos científicos creen que si continúa el ritmo y las condiciones actuales, es posible que lleguemos a ese punto, incluso en algunos cientos de años.

¿Puede ser que seamos los responsables de la próxima extinción masiva? ¿Debemos tomar medidas para evitar que algunas especies desaparezcan?

Y si es así, ¿priorizamos a las especies raras, como el tigre, o a aquellas que contribuyen al equilibrio del ecosistema y por tanto a la supervivencia del hombre?

Son preguntas que deja en el aire el Museo de Historia Natural de Londres, resultando en una pregunta final: si continúa la extinción de especies que contribuyen a nuestro bienestar, ¿es posible que algún día lleguemos al momento de nuestra propia extinción?

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Planean clonar especies amenazadas en Brasil

Paula Adamo Idoeta, BBC, Sao Paulo

 Jueves, 15 de noviembre de 2012
Jaguar Foto MILLARD H. SHARP/SCIENCE PHOTO LIBRARYEl jaguar es una de las especies que Embrapa planea clonar. Foto: Millard H. Sharp/SPL

Embrapa, la Empresa Brasileña de Investigación Agropecuaria, vinculada al Ministerio de Agricultura del país, planea clonar especies en peligro de extinción en Brasil, como el jaguar (Panthera onca).

Otras especies consideradas son el aguará guazú (del guaraní para zorro grande), conocido localmente como lobo-guará (Chrysocyonbrachyurus) y el cérvido denominado guazú virá, llamado “veado catingueiro” (Mazama gouazoubira).

El proyecto aún depende de la aprobación del departamento jurídico de Emprapa y no tiene un plazo concreto de ejecución, pero si tuviera éxito sería el primer caso de clonación de un animal silvestre en el país.

La iniciativa es impulsada en colaboración con el Jardín Zoológico de Brasilia, que será el destino final de los animales clonados.

“Ya tenemos la tecnología para clonar bovinos. Ahora queremos transferir esa tecnología a la clonación de animales silvestres, en especies en las que nunca fue utilizada”

Carlos Frederico Martins, Embrapa

“Hace dos años recolectamos material genético de animales muertos en la región del Cerrado, fallecidos en zoológicos o víctimas, por ejemplo, de accidentes en carreteras”, le dijo a la BBC el investigador de Embrapa Carlos Frederico Martins. El Cerrado es la vasta región de sabana tropical de Brasil, con una extensión aproximada de dos millones de km cuadrados.

“Ahora surgió la idea de recolectar material no sólo en el Cerrado sino en otros biomas y también de animales vivos y faunas exóticas, para inseminación artificial y clonación”.

Una de las técnicas que serán usadas es similar a la aplicada en el caso de la oveja Dolly, el primer mamífero clonado partir de una célula adulta por científicos en Escocia.

“Es la técnica de transferencia de núcleos. Retiramos el núcleo del ovocito (célula que da origen al óvulo) y lo sustituimos por el de la célula del individuo que será clonado, del cual tenemos material genético”, dijo Martins, quien es médico veterinario con especialización en reproducción animal.

Experiencia en bovinos

Vitoria, primera vaca clonada por Embrapa en 2001 Foto gentileza EmbrapaVitoria, la primera vaca clonada por Embrapa, falleció el año pasado a los 10 años de edad. Foto: gentileza Embrapa

Embrapa tiene un banco con 420 muestras de material de ocho especies de animales.

Una vez que se obtenga la aprobación del departamento jurídico de la organización, también se buscará el visto bueno de Ibama, el Instituto Brasileño de Medio Ambiente y Recursos Naturales Renovables.

Martins no se aventura a dar un plazo para la primera clonación, pero prevé años de investigación.

“Ya tenemos la tecnología para clonar bovinos. Ahora queremos transferir esa tecnología a la clonación de animales silvestres, en especies en las que nunca fue utilizada”, dijo el científico a la BBC.

“Pero aún en bovinos se trata de una técnica que puede ser ineficiente en algunos casos por lo que debemos avanzar con cuidado. Se sabe aún poco sobre la aplicación de estas técnicas a animales silvestres”.

Guazu viráEl guazu virá o guazuncho también podría ser clonado.

Los científicos comenzarán con el estudio de especies que no necesariamente corren riesgo inminente de extinción, pero cuya población ha declinado. Los animales clonados serán mantenidos en el zoológico para ser monitoreados.

El Jardín Zoológico de Brasilia, por su parte, creará un nuevo laboratorio para su trabajo con Embrapa. Ambas instituciones recaudarán fondos para el proyecto, pero Martins no se adelanta a estimar un costo final.

“La clonación de un bovino puede costar de US$14.000 a US$24.000. No sabemos si esos valores serán los mismos para los animales silvestres”.

Atención internacional

aguará guazúEl aguará guzú (zorro grande en guaraní), otro de los animales estudiados, suele mantenerse oculto durante el día.

El proyecto brasileño despertó gran atención a nivel internacional. La versión online de la revista especializada británica New Scientist dedicó una nota al tema, destacando la primera clonación desarrollada por Embrapa en 2001, una vaca que recibió el nombre de Victoria y que falleció el año pasado. Desde entonces, la institución ha clonado más de 100 animales, principalmente bovinos y equinos.

El diario británico The Guardian señaló que muchos conservacionistas ven con reservas la posible clonación de animales amenazados, temiendo que ello desvíe el foco de atención de la preocupación fundamental: proteger el hábitat natural de esos animales.

Martins dijo a la BBC que el proyecto de Embrapa no busca convertirse en la herramienta principal de conservación de las especies estudiadas y recuerda que la clonación disminuye la variedad genética en el reino animal.

“Es algo complementario a los esfuerzos de conservación de bosques, ríos y reservas”, señaló el investigador.

“Nuestro objetivo principal es estudiar esta técnica, ver cómo funciona y si es posible producir animales de nuestros biomas, para cuando los necesitemos”.

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Salvar a las especies en peligro por menos de lo que gastamos en refrescos

Matt McGrath, BBC Ciencia

 Domingo, 14 de octubre de 2012
El tigre siberiano es una especie en serio peligro de extinción.

Reducir el riesgo de extinción de las especies amenazadas y establecer áreas de protección le costaría al mundo más de US$76.000 millones anuales.

Los expertos aseguran que tal monto es necesario para cumplir con los objetivos de conservación pactados para 2020.

Pero los científicos afirman que la cifra es tan solo una quinta parte de lo que el mundo se gasta anualmente en refrescos, y apenas un 1% del valor de los ecosistemas que se pierden cada año, según señalan en la prestigiosa publicación Science.

En 2002 los gobiernos del mundo acordaron reducir significativamente la pérdida de biodiversidad para 2010. Pero cuando llegó la fecha, no sólo no se había reducido sino que había incluso aumentado.

Costes significativos

En la Convención sobre Diversidad Biológica celebrada en Nagoya ese mismo año los gobiernos definieron una serie de objetivos para 2020.

Pero no hay datos disponibles sobre cuánto costaría proteger a las especies y los espacios amenazados, y algunos expertos creen que es esta incertidumbre sobre los costos lo que hace que los gobiernos no se comprometan a financiar proyectos en este sentido.

Los costos aumentan cuando se tiene en cuenta la protección de áreas amenazadas,

Ahora varios expertos y científicos de universidades y organizaciones conservacionistas han detallado los costos de proteger a todas las especies amenazadas. También han calculado cuánto dinero haría falta para establecer y expandir áreas protegidas, en un intento por cubrir el 17% de la tierra y las aguas continentales.

El economista medioambiental Donald McCarthy, del grupo conservacionista británico RSPB y uno de los autores del estudio, le dijo a la BBC que los montos son significativos.

“Reducir el riesgo de extinción para todas las especies costaría US$5.000 millones al año, pero para establecer y mantener una completa red global de áreas protegidas haría falta bastante más inversión”, dijo McCarthy.

“Cubrir ambos objetivos podría costar unos US$76.000 millones anuales”, añade.

Los investigadores se basaron en varias especies de aves para calcular los costes de extinción para el resto.

Los científicos les pidieron a expertos de todo el mundo que estimasen cuánto costaría hacer que los animales más amenazados de Lista Roja de Especies Amenazadas de la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN) desciendan de categoría.

“La naturaleza no entra en recesión, de lo que estamos hablando es de la desaparición irreversible de especies únicas y millones de años de historia de la evolución que tienen que ser tenidos en cuenta”

Donald McCarthy, economista medioambiental

“Un hallazgo importante de nuestro análisis fue que salvar a las especies más amenazadas tiende a ser bastante más barato debido a su tamaño pequeño, como la alondra de Raso, que vive en las islas de Cabo Verde”, señala McCarthy.

“Los expertos afirman que conservar estas especies costaría menos de US$100.000 al año durante los próximos 10 años”.

El dinero necesario para proteger tierras amenazadas se calculó incluyendo estimaciones de cuánto costaría acabar con amenazas como la deforestación y la caza furtiva, y también se incluyó la mejora de las zonas de conservación que ya existen.

McCarthy asegura que si se lo compara con otros gastos globales el monto de US$76.000 millones no es tan abultado.

“Es solo una fracción de lo que consumimos en refrescos cada año, que es casi medio billón de dólares, el total requerido para las especies en extinción y los parques naturales es menos de la mitad de lo que se paga en bonos a los banqueros de las grandes entidades financieras de Wall Street”, afirma.

Decisiones difíciles

Aunque algunos científicos tienen dudas sobre si el mundo se puede permitir tal gasto en un momento de crisis económica como el actual.

Los expertos aseguran que el coste de salvar a todas las especies en peligro es un quinto de lo que el mundo se gasta en refrescos.

El profesor Tim Benton, de la Universidad de Leeds, en Reino Unido, dice que habrá que tomar decisiones difíciles.

“Algunas especies son totalmente necesarias para sus ecosistemas, pero ese puede no ser el caso en otras”, le dijo Benton a la BBC.

“Así que en vez de intentar salvar todo en todas partes deberíamos ser más estratégicos, en este mundo de recursos limitados, para optimizar objetivos conservacionistas en vez de maximizar toda la biodiversidad del mundo”.

El doctor Andy Jarvis trabaja para la Centro Internacional de Agricultura Tropical en Colombia y asegura que el objetivo de salvar a las especies en todo el mundo va a ser difícil de realizar.

Jarvis cree que el aumento de la población y el cambio de los patrones de consumo están poniendo presión adicional en el sistema alimenticio, y la presión sobre la tierra se incrementará a su vez.

“Aunque sería fantástico poder disponer de todo ese dinero, lo que permitiría asegurar la protección de ecosistemas en situación crítica, es poco probable que suceda”.

Pero McCarthy argumenta que al menos saber el coste de aquello a lo que los gobiernos se comprometieron ha ayudado a añadir más realismo al debate.

“La naturaleza no entra en recesión, de lo que estamos hablando es de la desaparición irreversible de especies únicas y millones de años de historia de la evolución que tienen que ser tenidos en cuenta”.

“Todo esto son esencialmente inversiones en capital natural, no son cuentas que pagar”, concluye.

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