Descubierta una nueva especie de mamífero en los Andes


  • Descubierta una nueva especie de mamífero en los Andes
  • Conoce al olinguito, una nueva especie de mamífero
  • El mexicano que ayudó a descubrir al olinguito

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Descubierta una nueva especie de mamífero en los Andes

El olinguito vive en bosques de Ecuador y Colombia

Se habían capturado ejemplares, pero se habían confundido con otra especie

 Quito / Madrid 15 AGO 2013 – El País.com (España)
Un ejemplar de olinguito, el último animal descubierto en América. / MARK GURNEY

El olinguito (Bassaricyon neblina) es el primer mamífero carnívoro que se descubre en el Hemisferio Occidental en 35 años. O, mejor dicho, el primero que se identifica. Porque el animal ya se conocía, pero no se había reconocido como una especie aparte. Los ejemplares se confundían con otros olingos. De hecho, la identificación de la especie se hizo al estudiar esa familia, emparentada con los coatíes y los mapaches. No fue fruto de un encuentro casual entre un naturalista y un animal en una selva remota. El trabajo se hizo en zoos y museos de ciencias naturales, y ha llevado 30 años separar a estos animales de sus congéneres. Lo han realizado investigadores del Instituto Smithsonian y lo han publicado en ZooKeys.

Hasta hace unos años al olinguito solo se le había visto en los museos de historia natural de Nueva York y Chicago. Allí habían ejemplares disecados de esta especie de mamífero de hace más de 60 años. Por ello el proceso ha sido el inverso al habitual: tras identificar la especie, Kristofer Helgen, encargado de mamíferos del Smithsonian, se planteó si el descubrimiento llegaba tarde y si se trataría de un animal que solo podría verse disecado. Para comprobarlo, Helgen se trasladó a los Andes ecuatorianos y reclutó a un equipo de investigadores con los que visitó las reservas de bosque nublado que todavía existen en las estribaciones occidentales de la cordillera andina. El reto era verificar si todavía quedaban ejemplares vivos de este nuevo animal, pues los sitios de dónde provenían los especímenes disecados habían sido deforestados.

Miguel Pinto, que se ha especializado en la evolución de los mamíferos en la Pontificia Universidad Católica del Ecuador, fue uno de los investigadores reclutados. Este científico ecuatoriano cuenta que el trabajo comenzó en 2004 y que el hallazgo se produjo en 2006 cuando el equipo recorrió la Reserva Otonga, un bosque de aproximadamente 1.000 hectáreas que está situado en la provincia de Cotopaxi, y de cuya conservación se ocupa una fundación privada.

El equipo, integrado por investigadores de México, Estados Unidos y Australia, permaneció en la reserva durante dos semanas y vieron al olinguito en su hábitat natural. Pinto cuenta que divisaron tres especímenes en total, pero no se sabe a ciencia cierta cuántos ejemplares hay en la zona. “Se necesitaría un gran equipo de biólogos para documentar esto”, explica Pinto y añade que esperan que el Ministerio del Ambiente de Ecuador inicie un programa de conservación. “De momento el futuro de la especie esta asegurado porque vive en una reserva privada que no será deforestada”.

En los años siguientes, el equipo trazó la distribución geográfica del animal, reorganizó el árbol de familiar de estos animales mediante la secuenciación de ADN, y examinó a fondo sus huesos, según informa The Washington Post. Finalmente, este jueves se anunció el descubrimiento.

La nueva especie es más pequeña que los olingos (pesa cerca de un kilo), tiene un cráneo y una dentadura diferente, su pelaje es más espeso y vive en una reducida zona de los Andes, en Colombia y Ecuador, a mayor altura que sus congéneres, entre los 2.000 y los 3.000 metros. Se trata de un animal de actividad nocturna, arborícola, omnívoro (aunque puede cazar, su principal alimento son las frutas) y tiene camadas de una sola cría.

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Conoce al olinguito, una nueva especie de mamífero

Tras una década de investigación, expediciones y análisis, fue descubierto por Kristofer Helgen.

El nuevo miembro de la familia de los mapaches vive en los bosques de niebla de Colombia y Ecuador.

BBC Mundo

Olinguito es carnívoro pero se alimenta principalmente de fruta. Es un animal solitario y nocturno.

Olinguito es carnívoro pero se alimenta principalmente de fruta. Es un animal solitario y nocturno.

Su nombre es olinguito, vive en los bosques de niebla de Colombia y Ecuador, y es el protagonista de un importante descubrimiento científico: es la primera nueva especie de carnívoro que se identifica en el hemisferio occidental en 35 años.

El nuevo miembro de la familia de los mapaches fue presentado en Washington este jueves por el hombre que lideró la investigación:Kristofer Helgen, un zoológo del Museo de Historia Natural del Smithsonian, que alberga la colección más grande de mamíferos del mundo.

Tras una década de investigación, expediciones y análisis, Helgen logró el descubrimiento de este carnívoro, un hecho extremadamente raro en el siglo XXI.

Según el Smithsonian, esta es una criatura misteriosa que ha sido víctima de una identidad equivocada por más de 100 años.

El viaje para descubrirlo llevó a los científicos de las profundidades de un museo en Chicago a los bosques de niebla de Sudamérica y de ahí a laboratorios genéticos de Washington.

“La ciencia no conoce muchas de las especies del mundo. Documentarlas es el primer paso hacia la comprensión de la gran riqueza y diversidad de la vida sobre la tierra”, aseguró Helgen en una conferencia de prensa en la que estuvo presente BBC Mundo.

Buscando pistas

En las profundidades de esta inmensa colección del Smithsonian, que tiene 600.000 especímenes, Helgen tiene la labor de descubrir nuevas especies. Ya encontró al murciélago más grande del mundo y al mandicut más pequeño -un marsupial australiano- pero no duda en afirmar que el olinguito es su principal descubrimiento.

“Es difícil explicar cuán emocionado estoy”, le dice a BBC Mundo. Y no es para menos: aunque es común encontrar nuevos insectos, es sumamente atípico hallar un animal tan grande y que coma carne.

¿Cómo halló Helgen al olinguito?

Su primera pista llegó cuando estaba revisando una muestra de restos de animales en un museo de Chicago. Allá notó un especimen que no reconocía. Intrigado, se puso la tarea de comparar el ADN de este animal con el de otras cinco especies conocidas, hasta que encontró que se trataba de algo nuevo.

Su tarea, sin embargo, no terminó ahí: ahora debía encontrar si la especie podía estar viviendo en algún lugar de la Tierra. ¡Y eureka! Con ayuda de las especies relacionadas, lo halló en los bosques de niebla de Colombia y Ecuador.

Helgen explicó que no quería mostrar simplemente los restos de una nueva especie, sinodescubrir si vivía en algún lugar y eso lo llevó a Ecuador. Lo hizo con un equipo de EE.UU. y Ecuador con ayuda de un científico ecuatoriano llamado Miguel Pinto.

Pinto creía haber visto a un olinguito antes y grabó su imagen en las selvas tropicales de su país con una cámara. Eso llevó a Helgen y su equipo a una expedición de tres semanas para encontrar al animal.

Este es olinguito

Ahora se sabe que el olinguito vive en varias áreas protegidas que van del centro de Colombia al occidente de Ecuador. Aunque es un carnívoro, se alimenta principalmente de fruta. Sale de noche y vive solo.

Los científicos ahora creen que entre 1967 y 1976, un olinguito fue exhibido en varios zoológicos del país, sólo que lo confundieron con una especie parecida y no entendían por qué no se podía reproducir.

Fue trasladado de un zoológico a otro, hasta que murió sin ser identificado. Pero ahora y gracias a esta investigación, ya se conocen los primeros detalles del olinguito.

Un animal como el olinguito, descubierto en pleno siglo XXI… esta historia nos recuerda que este mundo no está explorado y que para los mamíferos, la era del descubrimiento está lejos de terminar”, le dice Helgen a BBC Mundo. “El olinguito nos pone a pensar: ¿Qué más estará allá afuera?”.

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15 de agosto de 2013

El mexicano que ayudó a descubrir al olinguito

  • BBCMundo.com – Terra Chile

Desde el palco del museo Smithsonian, el científico Kristofer Helgen anunció el descubrimiento de un nuevo animal, el olinguito. Sin tanta atención mediática, pero siempre a unos cuantos pasos, se encontraba uno de sus principales ayudantes: el mexicano Jesús Maldonado.

Maldonado es un investigador genetista en uno de los laboratorios del Smithsonian y tuvo a su cargo, junto con dos colegas, la labor de determinar si el olinguito era desde el punto de vista genético una nueva especie.

En otras palabras, su labor fue clave para el anuncio que dio Helgen este jueves desde el palco.

Luego de la presentación de esta nueva especie de mamífero carnívoro que vive en Colombia y Ecuador, BBC Mundo conversó con Maldonado sobre su participación en este importante descubrimiento científico.

¿Se puede confirmar con genética?

El descubrimiento que lideró Kristofer Helgen tardó más de una década y hallar un nuevo animal no fue el objetivo inicial del equipo de trabajo.

De hecho, la idea era completar el primer estudio general de los olingos, varias especies de carnívoros que viven en los árboles.

Pero entonces Helgen encontró unas muestras que no correspondían con las demás: unos dientes y un cráneo que tenían una forma y tamaño particulares.

Y en ese momento entró el mexicano Maldonado: “Helgen se dedicó a estudiar las muestras de los museos y cuando descubrió que había diferencias morfológicas, me contactó y me dijo: ‘Jesús, veo que hay muchas diferencias, ¿las podemos confirmar con genética?’ y entonces yo le dije: ‘¡Adelante!'”.

El trabajo de comparación genética para confirmar “rotundamente” que se trataba de una nueva especie duró unos tres años.

“Comparamos todas las especies de olingos y se vio claramente que este olinguito no se había estudiado antes y era bien diferente a las otras especies”, dice Maldonado en la sede administrativa del Smithsonian.

Este mexicano dice que, en su opinión, el análisis genético es la parte clave del proyecto, aunque admite que naturalmente fue un trabajo en equipo que involucró estudiar la morfología, buscar el animal en el terreno y estudiar su comportamiento.

“Lo satisfactorio es que la genética lo soportó todo. Todo lo que Kristofer había encontrado morfológicamente”.

“Un sueño”

Maldonado dice que este momento, el anuncio de una nueva especie y su bautizo, es “increíble”.

Pero el trabajo no termina acá. De hecho, el trabajo apenas comienza con la presentación del olinguito.

Maldonado dice que este descubrimiento puede ayudar a generar mejores programas de manejo en América Latina para los bosques de niebla, que es un hábitat muy delicado que se está viendo afectado por actividades como la tala.

Y agrega que si bien el animal hasta ahora ha sido hallado en Ecuador y Colombia, sus análisis y proyecciones sugieren que puede estar en otros países, como Venezuela.

Mientras su equipo consigue más datos sobre este animal que hasta hace poco era desconocido, Maldonado sigue disfrutando el momento.

“Para un científico, un descubrimiento como este es un sueño. Vivimos para descubrir cosas y descubrir una especie de mamífero, en este siglo, un carnívoro, es increíble para nosotros”.

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